Ένα βήμα πριν από τους Ολυμπιακούς Αγώνες του Τόκιο βρίσκεται η Εθνική Ελλάδος. Με ηγέτη τον Σλούκα και άνθρωπο για όλες τις δουλειές τον Λαρεντζάκη ισοπέδωσε 81-63 την Τουρκία και προκρίθηκε στον τελικό του Προολυμπιακού τουρνουά του Καναδά. Εκεί, τα ξημερώματα της Δευτέρας (5/7) θα αντιμετωπίσει την Τσεχία που έκανε την έκπληξη, αποκλείοντας τον οικοδεσπότη Καναδά. Στο φινάλε της αναμέτρησης, ο Ρικ Πιτίνο αποθέωσε για ακόμη μια φορά τον Σλούκα:

«Νιώθουμε υπέροχα. Είναι ένα αστείο που λέει η ομάδα στα ελληνικά πίσω από την πλάτη μου ‘ότι ο Σλούκας είναι καλό παιδί’, ενώ ο Λαρεντζάκης είναι καλός σουτέρ και ο Καλάθης καλός πασέρ. Σήμερα ο Σλούκας έδειξε γιατί είναι σπουδαίος παίκτης. Στο πρώτο ημίχρονο ήμασταν νευρικοί, το έχω δει να γίνεται πολλές φορές. Τους είπα πως θα πάρουμε το προβάδισμα, αλλά να μην χαλαρώσουν.

Δεν ξέρω αν το πίστεψαν όλοι, αλλά τα καταφέραμε. Είμαι περήφανος για τον Κώστα, για τον Παπαγιάννη και όλα τα παιδιά. Είχαμε τόσες απουσίες τις τελευταίες μέρες. Εγώ ήθελα να έχουμε μια ομάδα που όχι απαραίτητα έχει το περισσότερο ταλέντο.

 Ήθελα να έχουμε την καλύτερη χημεία, είτε παίξουν οκτώ λεπτά, είτε τριάντα. Δεν είμαι Έλληνας, αλλά νιώθω τέτοιος. Σήμερα δείξαμε χαρακτήρα. Τίποτα δεν πήγαινε καλά, αλλά στο δεύτερο ημίχρονο βάλαμε 54 πόντους. Ήξερα ότι ο Καλάθης θα επιστρέψει στο παιχνίδι, όπως κι εμείς. Δεν περίμενα να κερδίσουμε με τέτοια διαφορά, αλλά ήμουν σίγουρος πως θα γυρίσουμε στο παιχνίδι. Του είπα ‘μη σκέφτεσαι το σουτ, πάρτο’. Όποτε το σκέφτεται, αστοχεί. Ο Παπαγιάννης κυριάρχησε για μας, έπαιξε φοβερή άμυνα και σε αλλαγές, πήρε ριμπάουντ, έπαιξε καταπληκτικά. Είπα στα παιδιά πολλές φορές πως ήμουν περήφανος να δουλέψω σε τόσες ομάδες, αλλά είναι τιμή μου να προπονήσω αυτούς τους παίκτες.

Ο Καλάθης μού είπε πως ο Καναδάς ισοφάρισε και πήγε το ματς στην παράταση. Περίμενα πως ο Καναδάς θα κερδίσει, αλλά η Τσεχία κατάφερε να κάνει κάτι σπάνιο κι αυτό δείχνει τον χαρακτήρα των αντιπάλων μας. Έχουμε λίγες ώρες προετοιμασίας, θα κάνουμε προπόνηση τα μεσάνυχτα (σ.σ. γέλια) και θα είμαστε έτοιμοι».

Τα δεκάλεπτα: 22-8, 34-27, 47-51, 63-81

ΤΟΥΡΚΙΑ (Ενέ): Οσμάν 4 (2/10 σουτ, 7 ριμπάουντ), Ιλιασόβα 6 (2/8 σουτ, 2 τρίποντα, 5 ριμπάουντ), Κορκμάζ 20 (6/15 σουτ, 4 τρίποντα), Μαχμούτογλου 7 (1/5 τρίποντα), Οζντεμίρογλου 2, Σανλί 2, Σενγκούν 12, Τουντσέρ 8 (2), Γουρτσεβέν 2

ΕΛΛΑΔΑ (Πιτίνο): Αντετοκούνμπο 2, Καλάθης 18 (1 τρίποντο, 6 ριμπάουντ, 6 ασίστ), Χρυσικόπουλος, Γιαννόπουλος 4 (1), Κασελάκης 2, Κατσίβελης, Καββαδάς 2, Λαρεντζάκης 14 (2), Μήτογλου 10 (2 τρίποντα, 12 ριμπάουντ), Παπαγιάννης 14 (6/6 δίποντα, 13 ριμπάουντ), Σλούκας 15 (2 τρίποντα, 9 ασίστ)